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  • Diario Digital | domingo, 19 de mayo de 2024
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Descubren un nuevo y misterioso gen oculto en el coronavirus

Imagen referencial de un gen superpuesto en el genoma del coronavirus. Ilustración de BBC
Imagen referencial de un gen superpuesto en el genoma del coronavirus. Ilustración de BBC
Descubren un nuevo y misterioso gen oculto en el coronavirus

Un grupo de científicos, guiados por el bioinformático Chase Nelson, del Museo Americano de Historia Natural, han descubierto un nuevo gen oculto en el genoma del virus responsable de la pandemia de Covid-19. El nuevo gen, identificado como ORF3d, logró, hasta ahora, escapar al estudio de los científicos. 

En un artículo publicado por la revista eLife, se explica que se trata de un "gen superpuesto", una especie de "gen dentro de un gen" que permanece oculto  gracias al modo en que se superpone a las secuencias codificadas de otros genes.

"En términos de tamaño del genoma - explica Nelson - el SARS-CoV-2 y sus parientes se encuentran entre los virus de ARN más largos que existen. Por lo tanto, son quizá más propensos a los ´trucos genómicos´ que otros virus similares".

Según el bioinformático, los virus, son bastante propensos a albergar este tipo de genes, que resultan difíciles de identificar ya que los sistemas de escaneo genético, programados para identificar genes individuales, suelen pasarlos por alto.

Queda por determinar cuál es la función específica de este nuevo gen, pero los investigadores creen que el mero hecho de no haberlo detectado hasta ahora supone un "punto ciego grave" en nuestro conocimiento del virus. Los científicos llevan estudiando este coronavirus desde principios de año a un ritmo frenético para tratar de paliar sus efectos devastadores. Y aunque ya se han dilucidado importantes aspectos de la estructura genética del SARS-CoV-2, es mucho lo que aún se desconoce.

"No detectar los genes superpuestos hace que corramos el riesgo de pasar por alto aspectos importantes de la biología del virus. La superposición de genes puede ser una de las formas en que los coronavirus han evolucionado para replicarse de manera eficiente, eludir la inmunidad del huésped o transmitirse", dijo Nelson.

En el caso de este geb, sostiene el investigador, aún hay que comprender por qué está ahí, al acecho, oculto entre otros genes. Al escanear las bases de datos existentes, Nelson y sus colegas encontraron que el gen ya se había identificado con anterioridad, aunque solo en una variante del coronavirus que afecta a los pangolines, en China.